В арктических районах, бедных деревьями, и сейчас используют лодки из… кожи животных. Так, эскимосы изготовляют лодки из тюленьих шкур (натягивают шкуру на раму из костей или из выброшенных на берег деревянных брусков). Байдарки для 1 – 3 чел., зашитые сверху поясным передником гребца, использовали главным образом для охоты. На лодках-каяках с плоским дном гребли, как правило, женщины. Многоместные, с однолопастными веслами, такие лодки служили прежде всего транспортными средствами или использовались в охоте на китов. Оба типа лодок были распространены в районах от Восточной Сибири до Гренландии.
В лесных районах Американского континента материалом для лодок служила кора елей, сосен или берез, а у ирокезов – кора ильмового дерева. Сшивая куски кожи или коры, можно было делать лодки многоместными. Первые сведения о лодках на севере Америки получены от французского путешественника Жака Картье, видевшего эти лодки в 1523. Длиной от 6,5 до 7,5 м, они перевозили до 500 кг грузов, или одновременно до 10 чел. Эти каноэ на веслах обеспечивали ловлю рыбы и охоту на крупных морских животных. В «Описании трудного и опасного морского путешествия капитана И. Мюнкена в 1619 – 1620 гг.» автор тоже рассказывает о лодках северных народностей.

Boys in a kaiak (i.e., kayak)–Nunivak.
Date Created/Published: c1929 February 28.
Photograph by Edward S. Curtis, Curtis (Edward S.) Collection, Library of Congress Prints and Photographs Division Washington, D.C.

В июне 1684 путешественник барон Ла Хонтен сообщал, что каноэ, которые он видел, имели длину от 3 до 9 м и перевозили от двух до 14 чел. В то же время они были настолько легкими, что их свободно переносили вдвоем. Длина лопасти весла составляла 54 см, ширина – 16 см, толщина – 0,6 см. В 1838 врач Э. Блашке, служивший на Аляске, объехал на трехлючной байдарке 22 алеутских селения на острове Уналашка.
К началу “1” в. из индейских каноэ и эскимосских каяков научились делать большие лодки для длительных перевозок и путешествий по водам Северной Америки и Канады. В то же время маленькие байдарки (каяки) эскимосов, чукчей или коряков, а также каноэ стали использовать в Англии (а несколько позже – в Германии и др. странах) для туристских походов и соревнований. Эти лодки получили название «гренландеры», или «гренландцы».
Основные признаки, определяющие название «каяк» или «каноэ», – одно- или двухлопастное весло, а также положение гребца: «сидя, лицом вперед» (в байдарке) или «стоя на колене» (в каноэ). Английское слово «саnое» происходит от испанского «саnоа» («челнок»), в свою очередь заимствованного из языка карибских индейцев.
Большим пропагандистом этих лодок и основоположником нового вида спорта, заслужившего в конце концов признание во всем мире, стал живший в Лондоне шотландский юрист Джон Мак Грегор. В 1865 он, имея прототипом эскимосский каяк, спроектировал и построил для себя лодку, которую назвал «Роб-Рой». Она была длиной 4,57 м и шириной 0,76 м. Обшивка – клинкерная, из дуба; палуба – из кедра. Параметры второй лодки Мак Грегора – 4,26 и 0,66 м. Владелец много путешествовал на ней по озерам и рекам Центральной Европы, о чем рассказал в книге «1000 миль на каноэ «Роб-Рой». В последующие годы он описал и свои путешествия по Норвегии, Швеции, Дании, Северной Германии и Балтийскому морю, а также по реке Иордан, Красному морю и Суэцкому каналу. Эти путешествия получили международную известность и вызвали большой интерес. В 1866 Мак Грегор стал основателем первого в мире гребного клуба – Английского Королевского клуба любителей гребли на байдарках и каноэ.
С 1874 клуб издает свой журнал – «Каноист». В музее клуба хранится одна из лодок Мак Грегора. Практически именно эти лодки стали прототипами серии каяков, построенных во второй половине 19 в. в Великобритании, Скандинавии и Америки. И все они назывались «Роб-Рой-каноэ»”.