История развития гребли на байдарках и каноэ богата большими и малыми событиями. Начинается эта история за многие тысячелетия до нашей эры – с той поры, когда человек осмелился выйти на воду, используя как средство передвижения по ней дерево, связку сучьев или тростника. На первых порах роль весел и руля выполняли руки или ноги, позже – сучья.
Достоверно известно: связки деревьев, бамбука, тростника и т. п. в этом плане много старше дерева-монолита. Научившись обрабатывать стволы деревьев острым камнем и огнем, человек положил начало развитию деревянных судов (весельных, парусных, колесных и, наконец, винтовых). Многие самые простые средства передвижения прошлого и ныне находят широкое применение в разных частях света: пироги, челны с балансиром (одним или двумя), китайские сампуны; всевозможные лодки (с килем, кожаные и т. п.) у коренного населения Африки, стран Латинской Америки и Южной Азии, а также на севере нашей страны и Канады. В Бразилии племена индейцев, живущие на берегах рек, используют для охоты, рыбной ловли и, как и издревле, в качестве средств передвижения на воде пироги, выдолбленные из цельных стволов дерева; на острове Пасхи, в Перу – лодки из камыша. С незапамятных времен в лодках устанавливали и паруса (из кожи или сплетенные из тростника).
Первые суда из папируса, построенные более 6 тыс. лет назад, были найдены в Египте. Там же на надгробной доске, выполненной примерно за 2,4 тыс. лет до н. э., «расшифровано» изображение двух лодок: одна передвигалась при помощи весел, укрепленных на бортах, другая – с помощью сидевших гребцов с веслами в руках.
Когда человек научился делать лодки из стволов деревьев, тогда же, очевидно, возникли и прототипы весел для каноэ и байдарок. Если на мелководье человеку удавалось обходиться шестом, то на глубокой воде и при волнах он мог управлять лодкой лишь в положении «сидя» грести коротким веслом с одного борта (как на каноэ). В то же время на узких лодках можно было работать веслами с обоих бортов (тогда и появилось двухлопастное байдарочное весло).
Английский археолог сэр Чарльз Вуллей при раскопках могилы шумерского царя обнаружил (примерно 60 лет назад) серебряную лодку-каноэ. Согласно описанию это каноэ около 6 тыс., лет назад было подарено правителю для поездки на реке «в царство мертвых».
В Праге хранится челн, которому примерно 2 – 3 тыс. лет. Послевоенные раскопки в Воронежской и Вологодской областях показали, что славянские племена более чем за 2 тыс. лет до н. э. применяли многоместные челны. На берегу Дона на дне оврага около деревни Щучье Воронежской области нашли выдолбленный из дуба челн, в котором могли разместиться 8 – 10 чел. Его «возраст» – 4 тыс. лет.